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Comment une femme rend la gymnastique accessible aux jeunes noirs

Bien avant qu'il y ait Simone Biles et Gabby Douglas, il y avait Wendy Hilliard. Mme Hilliard est membre du Temple de la renommée de la gymnastique aux États-Unis, a été la première femme noire à représenter les États-Unis en gymnastique rythmique et la première présidente noire de la Women’s Sports Foundation.

Mais y arriver n'était pas une mince affaire.

«J’ai grandi à Detroit, au Michigan, et la ville n’avait pas beaucoup de programmes de gymnastique, alors je devais aller en banlieue pour s’entraîner, et très souvent. J'étais la seule personne noire là-bas », a déclaré Mme Hilliard. «Même lorsque le Département des loisirs de Detroit (DRD) a embauché quatre entraîneurs russes pour enseigner au centre de loisirs de la ville, la situation était toujours la même. J'avais une forte passion pour le sport, c'est pourquoi je n'arrêtais pas de me présenter, mais j'ai ressenti une énorme pression en étant la seule gymnaste noire.

Née de sa propre expérience, Mme Hilliard a fondé en 1996 la Wendy Hilliard Gymnastics Foundation (WHGF). les jeunes en améliorant leur santé physique et mentale grâce à la gymnastique. À ce jour, WHGF a rendu la gymnastique accessible à plus de 20 000 jeunes citadins de New York.

«De nombreux athlètes débutent en gymnastique mais se lancent dans d'autres sports et réussissent grâce à leurs antécédents», a révélé Mme Hilliard. «Si quelque chose vous intéresse, que ce soit la gymnastique ou non, vous vous devez d’essayer, car vous ne savez jamais quelles opportunités pourraient en découler. J'ai pris un risque quand j'étais plus jeune. J'ai fait confiance à mon instinct et à ma passion et regarde où cela m'a conduit! »

Être gymnaste et briser les barrières

«En 1983, j'étais au centre d'entraînement olympique pour essayer de rejoindre l'équipe de routine de groupe des Championnats du monde», se souvient Mme Hilliard. «Cela allait être mon troisième championnat du monde, mais à ma grande surprise, je n'ai pas été sélectionné. Tout le monde a été choqué parce que j'étais l'une des meilleures gymnastes et que j'étais dans l'une des équipes d'entraînement les plus fortes. Quand j'ai demandé à l'entraîneur pourquoi, elle a dit que c'était parce que je me démarquais trop.

Mme Hilliard s'est rendu compte que ce n'était pas ses talents en question, mais plutôt son apparence. Avec ses parents, elle a envoyé un télégramme à USA Gymnastics pour contester leur décision. En réponse, USA Gymnastics a changé la façon dont l'équipe a été choisie et, à la place, a sélectionné les joueurs en fonction du classement du championnat national. Cette révision a permis à Mme Hilliard de participer. «Ce fut un moment charnière et déterminant de ma vie», a-t-elle partagé. «C’est alors que j’ai réalisé que je voulais défendre le droit d’un athlète de concourir et être une voix pour la communauté noire.»

Utiliser son expérience pour créer un accès pour les autres

Selon Mme Hilliard, il y a eu un regain d'intérêt pour la gymnastique chez la jeunesse noire, en particulier avec des athlètes comme Gabby Douglas et Simone Biles maintenant au premier plan. Malheureusement, cependant, il y a toujours un manque d'accessibilité. Lorsqu'on lui a demandé pourquoi, elle a répondu que les deux raisons principales: l'emplacement et le coût.

«La gymnastique se pratique principalement dans des clubs privés situés en banlieue, et ces clubs doivent facturer des frais assez élevés pour maintenir leurs affaires», a-t-elle expliqué. «Lorsque vous combinez ces frais avec le transport, cela peut s'additionner et être très élevé pour un parent. Maintenant, cela ne veut pas dire qu'il n'y a pas de Noirs dans les banlieues qui ne peuvent pas se permettre les clubs privés, car il y en a certainement, mais le dilemme qu'ils peuvent rencontrer est que leurs enfants seront l'un des rares Formation des Noirs. »

Mme Hilliard voulait combler cette lacune et créer des opportunités pour ceux qui, comme elle, ont manifesté un intérêt pour la gymnastique dès le début. «J'avais accès à la ville et je dégringolais au YMCA local, mais si je voulais faire de la gymnastique complète, je devais aller en banlieue», dit-elle. «Une fois que le Département des loisirs de Detroit (DRD) a couvert la plupart de mes frais, il était financièrement viable pour ma famille. Avec la suppression du fardeau des coûts et l'accès à d'excellents entraîneurs, notre équipe est devenue l'une des meilleures au pays. Une fois la compétition terminée, je voulais être la voix et le défenseur que j'aurais aimé pouvoir admirer quand j'étais plus jeune. "

L'impact sur les générations futures

Mme Hilliard espère que la WHGF est une organisation qui continuera à fonctionner et à se développer pour les années à venir. Alors qu'ils approchent de près de vingt-cinq ans à Harlem et de cinq ans à Detroit, la fondation permet à tous les enfants de tous les milieux de pratiquer un sport qu'ils aiment et leur donne envie de réussir.

Depuis le début du COVID-19, WHGF a rapidement pivoté et lancé des programmes d'entraînement en ligne et des cours de zoom virtuels pour aider les enfants à rester en mouvement et motivés. De plus, à New York, Mme Hilliard s'est associée au ministère de l'Éducation de New York pour fournir gratuitement des vidéos de fitness gymnastique Wellness Wednesday à ses 1,1 million d'étudiants. Actuellement, la WHGF se prépare pour l'automne avec des programmes de gymnastique en ligne et sur place.

Lorsqu'on lui a demandé quels mots de sagesse elle avait pour ceux qui s'intéressent au sport, Mme Hilliard a recommandé: «Allez-y! La gymnastique peut faire des merveilles pour votre santé physique et mentale, de la flexibilité et de la force à la concentration et à la discipline. Ce sont des compétences que les enfants peuvent utiliser dans tous les domaines de la vie. »

En ce qui concerne ses propres enfants, deux fils nommés B.J. et Kennedy, Mme Hilliard essaie de montrer l'exemple. «Avec COVID-19, en particulier, cette année a été un défi pour tout le monde, et le moindre acte de gentillesse et de soutien peut aller très loin», a-t-elle déclaré. «Mes fils connaissent les obstacles que j'ai dû surmonter en grandissant et en tant que gymnaste, mais ils voient à quel point j'ai travaillé dur et le succès qui en a découlé. Ils travaillent et pratiquent tous les deux à WHGF, ils ont donc vu de première main l'impact de la fondation et le pouvoir de redonner. "

Pour ce qui est de ceux qui s'entraînent actuellement avec WHGF, elle espère qu'ils continueront à utiliser les compétences qu'ils apprennent de la gymnastique pour devenir de meilleurs étudiants et de meilleurs citoyens. «La fondation est incroyablement spéciale et unique, et je pense que les enfants, le personnel et les parents reconnaissent tous le pouvoir d'une communauté solidaire.

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