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«Continuez l'effort, apprenez de l'échec, adaptez-vous», déclare Kathleen Smith, reine de l'introduction en bourse de Tech

Lorsque la pandémie de coronavirus a gelé le monde, la cofondatrice et directrice de Renaissance Capital, Kathleen Smith, est passée en mode survie.

«Nous avons survécu à la bulle Internet, nous avons survécu à la crise financière de 2008, donc, je pensais que ce n’était qu’une autre de celles-ci», a déclaré Smith, qui dirige la société de recherche institutionnelle et de gestion d’actifs avec son mari, Bill, et un partenaire. , Linda Killian.

Mais cela s'est avéré complètement différent.

Cette fois-ci, les clients de Smith n’ont pas pu se lasser des nouvelles entreprises qui sont devenues publiques au cours des deux dernières années dans des secteurs tels que la technologie et la santé. Les noms qui ont résonné auprès des investisseurs comprenaient une société de visioconférence Zoom, le système de messagerie Slack, la société de cybersécurité Crowdstrike et l'espoir du vaccin COVID-19 Moderna.

Smith a abordé le nouveau défi avec une ancienne approche – l'analyse coûts-avantages – qu'elle avait apprise en grandissant dans une banlieue de Philadelphie avec six frères et sœurs, un père, qui était rédacteur en chef de journal, et une mère, qui était diplômée d'un collège d'économie domestique. .

Son père l'a gardée sur ses orteils, a déclaré Smith. Quand elle écrivait des lettres à la maison de l'université, il les lui renvoyait avec des modifications de grammaire et d'orthographe.

Il avait «mille et une questions» et l'heure du dîner était toujours remplie de conversations qui la remettaient en question.

"L'argent, ou le manque d'argent, n'avait pas d'importance", a déclaré Smith. «C'était le contenu intellectuel qui comptait. Cela m'aide encore aujourd'hui. »

Smith a choisi Penn State, une école publique, parce qu'elle pouvait la payer elle-même en travaillant, en contractant des prêts et en acquérant de petites bourses. Elle a décidé d'étudier le chinois, comptant sur la demande de professionnels connaissant la langue, au moment même où les relations américano-chinoises commençaient à se dégeler, à commencer par la «diplomatie du ping-pong», un événement qui a ouvert la voie à l'ancien président américain Richard Nixon. visite à Pékin en 1972.

Après l'université, Smith a travaillé au département d'État, puis à la National Academy of Sciences, rédigeant des bulletins d'information et lisant des articles chinois pour une équipe qui a envoyé des délégations scientifiques américaines en Chine et accueilli des délégations chinoises aux États-Unis.

Mais après un an, ne se sentant pas suffisamment mise au défi par l'environnement gouvernemental, elle a décidé de postuler à la Wharton Business School pour apprendre la banque d'investissement.

Washington gardait toujours un œil sur elle, cependant. Pendant ses vacances d'été, elle a travaillé à la Maison Blanche et au Département du Trésor.

«Ce fut une expérience formidable et, encore mieux, le salaire était bon et offert un logement», a déclaré Smith.

Lorsqu'elle a obtenu son diplôme de Wharton et postulé pour des emplois dans la banque d'investissement, deux questions se sont toujours posées lors des entretiens. L'une portait sur les raisons pour lesquelles elle n'était pas allée dans une université de l'Ivy League et l'autre sur les raisons pour lesquelles elle n'avait pas travaillé dans une banque d'investissement cet été.

«J'ai fait ce que je pouvais faire, et une partie était simplement financière», a déclaré Smith.

Elle a obtenu son premier emploi en banque d'investissement dans une banque basée à Chicago, Bache Halsey Stuart Shields, acquise plus tard par Prudential. Trois ans plus tard, elle est passée à Merrill Lynch, où elle a participé à de nombreuses offres publiques initiales, ou introductions en bourse, d'entreprises technologiques.

Elle a rapidement réalisé qu'elle était l'une des rares femmes de Wall Street à l'époque.

«Moi et seulement une ou deux autres femmes du département de la banque d'investissement, nous avions essentiellement toute la salle de bain des femmes pour nous», a déclaré Smith à propos de ses premières années chez Merrill Lynch.

C'était un environnement très compétitif.

«Il n'y avait pas de place pour une fleur murale», a déclaré Smith. «Vous deviez tenir bon.»

Lorsqu'un banquier de télécommunications agressif a voulu entrer dans le domaine de la technologie, il a jeté le gant, disant que toute entreprise avec un téléphone sur son bureau faisait partie de son territoire. La réponse de Smith était que toute entreprise avec un PC sur son bureau faisait partie de la couverture technologique et donc de son territoire.

«J'ai pensé que la tendance était avec moi sur celui-là», a déclaré Smith.

Ce sont toujours les gars du groupe de banque d'investissement qui ne sont pas si sûrs de la qualité des filles, dit-elle.

"Et c'est parce qu'ils utilisaient simplement leur propre sensibilité à ce sujet", a-t-elle déclaré. «D'un autre côté, les entreprises clientes ont reconnu notre valeur à chaque fois.»

Mais Smith a commencé à se rendre compte que, quelle que soit la qualité de son travail, son gagne-pain dépendait de la volatilité des marchés financiers, et les employés étaient toujours les premiers à y aller lorsque les banques réduisaient leurs coûts.

Après avoir vu beaucoup de ses collègues perdre leur emploi sans faute de leur part, vers 1990, au cours d'une période de faiblesse des introductions en bourse technologiques, elle a estimé qu'elle pourrait bientôt être sur le point de couper, lorsque Merrill Lynch a décidé de réduire son groupe de banque d'investissement technologique. .

Grâce à ses économies, à un carnet de contacts épais et à une solide expérience en matière d'introduction en bourse, Smith a ouvert sa propre boutique.

«Je ne voulais plus créer de franchise pour une autre entreprise», a déclaré Smith. «Je voulais travailler pour moi.»

Deux de ses camarades de classe de Wharton ont accepté de la rejoindre, son mari, Bill, qui avait de l'expérience en finance d'entreprise et en restructuration, et Linda Killian, avec une formation en recherche et en gestion financière. Avec Internet encore à ses balbutiements, les investisseurs n'avaient pas beaucoup accès aux informations sur les entreprises se préparant à des introductions en bourse. Ils y ont vu une opportunité.

«Nous avions de bonnes compétences informatiques et il me semblait que nous pouvions créer une entreprise en utilisant la technologie pour fournir rapidement ces informations», a déclaré Smith. «Et cela s'est avéré étonnamment facile.»

Leur premier produit était une recherche d'une page contenant des données sur les entreprises se préparant à entrer sur le marché et leurs pairs.

«Vous deviez faire une page», a déclaré Smith. "Personne ne pouvait tolérer un rapport très long par fax."

Ils ont utilisé le programme d’Apple, FileMaker Pro, qui les a aidés à collecter et partager des données, et un modem de télécopie qui a envoyé automatiquement la recherche.

«Immédiatement, nous avons eu de nombreux clients institutionnels», a déclaré Smith. "Je me souviens que l'un d'eux nous a demandé si nous travaillions toute la nuit, car ils ont vu nos recherches aboutir et je me suis rendu compte qu'ils ne savaient pas que nous l'avions automatisé."

Alors que Renaissance Capital prenait son envol, le marché des introductions en bourse aussi. Encouragée par son succès, la société a décidé de lancer un fonds commun de placement qui investissait dans de nouvelles sociétés ouvertes. Mais il a dû le fermer deux ans plus tard, lorsque la bulle Internet a éclaté.

"Soudainement, personne ne s'est intéressé aux introductions en bourse", a déclaré Smith. «Nous avons eu du mal à conserver nos actifs.»

Purement alimentée par les flux de trésorerie, sans aucun capital extérieur, Renaissance est passée en mode survie, adaptant sa plate-forme de recherche à Internet, espérant que, à terme, les marchés reviendraient.

«En général, certains des meilleurs rendements du marché des introductions en bourse sont réalisés après un krach boursier», a déclaré Smith. «Mais il a fallu plus de temps que d'habitude aux investisseurs pour croire aux entreprises technologiques après la bulle Internet.»

Puis est arrivée la crise financière de 2008.

«Heureusement, nous n’avions pas de levier financier et avions des flux de trésorerie», a déclaré Smith.

À ce moment-là, ils disposaient également d'une solide base de clients institutionnels avec un service d'abonnement.

La société a construit des indices avec FTSE pour démontrer les rendements dans cet espace auparavant non indexé et, ces dernières années, elle a lancé deux fonds négociés en bourse (ETF) qui suivent ces indices. Aujourd'hui, l'entreprise gère 130 millions de dollars.

D'autres analystes de Wall Street, comme Dan Ives chez Wedbush Securities, n'ont que des éloges pour Smith.

«Elle est une voix extrêmement respectée dans la rue, en particulier autour des introductions en bourse», a déclaré Ives. «Dans une vue bondée des experts de la rue, elle est en tête de liste, à mon avis.»

Les affaires consistent en beaucoup d'essais et d'erreurs, selon Smith.

«Continuez vos efforts, apprenez de l'échec, adaptez-vous», dit-elle. «Parfois, ce n'est pas l'idée qui est erronée mais le timing du marché.»

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