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Gefen Skolnick, entrepreneur, organisateur communautaire et investisseur en capital-risque

Cette série Trailblazers jette un regard sur les jalons clés qui composent les parcours de vie de femmes inspirantes issues d'un large éventail d'horizons et d'expériences. Nous savons tous ce que les profils des médias sociaux affichent sur les résultats finaux des femmes. Cette série est destinée à jeter un regard plus profond et plus authentique sur les voyages qu'ils ont entrepris pour y arriver.

Gefen Skolnick est le fondateur de Couplet Coffee et Bunch of Founders, un partenaire de capital-risque principal pour Contrary Capital et un dépisteur de risque pour Backstage Capital. En tant qu'immigrante de première génération et lesbienne qui a passé trois ans dans un collège communautaire avant d'obtenir son diplôme de l'UCLA en linguistique computationnelle, elle est passionnée par la défense des entrepreneurs sous-estimés et des étudiants des collèges communautaires. Gefen ne se limite pas à la façon dont les choses ont été traditionnellement faites – de la levée de son premier tour de financement pour Couplet Coffee via Twitter, à son rôle de Chief Gay pour 👁👄👁, qui a attiré l'attention de l'industrie de la technologie et collecté plus de 200000 dollars. pour les organisations de justice raciale.

Après en avoir appris davantage sur la piste que Gefen a tracée, j'ai eu la chance de lui poser quelques questions.

Rebekah Bastian: Les collèges communautaires sont connus pour avoir une représentation plus diversifiée et être plus accessibles financièrement que les collèges de quatre ans, et pourtant ils sont souvent stigmatisés. Selon vous, quelles sont les plus grandes idées fausses sur l'expérience des collèges communautaires?

Gefen Skolnick: L’idée fausse que je rencontre le plus souvent est de penser que tous les étudiants des collèges communautaires y vont parce qu’ils n’ont fréquenté aucune autre école. Il y a des couches à décompresser ici. Premièrement, c'est tout à fait correct – je n'étais personnellement pas motivé sur le plan académique en tant qu'étudiant au lycée parce que j'avais des aspirations en tant qu'étudiant-athlète à rejoindre un programme de basket-ball universitaire D1-D3 jusqu'à ma dernière année, lorsque j'ai complètement arrêté le basket-ball. Je savais depuis ma première année au lycée qu'à moins d'avoir une bourse pour jouer au basket-ball à l'université, je devrais fréquenter un collège communautaire pour éviter de m'endetter ou de m'endetter.

Il existe un éventail d'étudiants diversifiés avec un tel potentiel académique qui n'ont reçu aucune ressource et qui n'ont jamais eu la possibilité d'aller dans un collège de premier plan pendant leur enfance. Ces mêmes étudiants sont souvent les premiers de leur famille à aller à l'université. Leurs parents n'ont souvent pas les moyens de les faire participer à de prestigieux bootcamps SAT qui ont considérablement aidé les autres dans leur processus de candidature. Souvent, ces mêmes étudiants des collèges communautaires à temps plein travaillent au salaire minimum pour payer leurs études et contribuent au revenu de leur ménage. Les gens doivent être plus conscients de ces obstacles avant de stéréotyper l'ensemble de l'expérience du collège communautaire.

Bastian: Vous avez été un ardent défenseur des populations qui ont été marginalisées et sous-estimées, du tutorat d'enfants sans-abri à Los Angeles à la création de Bunch of Founders. Qu'est-ce qui a influencé cette passion pour amplifier les voix et créer des systèmes équitables?

Skolnick: Avant tout, je suis une personne sous-représentée en technologie. Au cours de mon voyage, j'ai rencontré d'autres personnes qui ont eu beaucoup plus de difficultés que moi – d'un camarade de collège communautaire qui a dû conduire 2 heures pour se rendre à l'école tous les jours tout en travaillant deux emplois pour subvenir aux besoins de leur famille, au collège communautaire transfert à l'UCLA qui a du mal à payer le logement et ne peut donc pas s'impliquer dans des activités extrascolaires axées sur la carrière. Je suis tombé sur une myriade de personnes qui n'avaient pas les ressources de base pour devenir le prochain grand ________, mais qui avaient le potentiel pour le faire. J'ai été sous-estimé d'innombrables fois, et pourtant j'en suis encore arrivé à ce point aujourd'hui. Il y en a d'innombrables autres qui ont besoin d'un coup de main, d'une connexion dans l'industrie ou d'une information clé que je pourrais détenir à partir des expériences que j'ai. Je suis passionné par la création de systèmes plus équitables afin que les autres puissent arriver là où je suis et bien au-delà. Tout le monde mérite une chance de réaliser ses rêves. Parfois, il suffit qu'une seule personne croie en vous pour y arriver.

Bastian: Vous avez de l'expérience des deux côtés de l'expérience de financement de démarrage, en tant que scout et partenaire de capital-risque, et maintenant en tant que fondateur en levant des capitaux. Qu'avez-vous appris sur «l'autre côté» des accords de capital-risque et comment cela vous a-t-il aidé à naviguer dans vos rôles?

Skolnick: En tant que personne qui recherche et valorise des accords pour les investisseurs, j'ai dû travailler pour comprendre en profondeur ma thèse d'investissement tout en plongeant dans la littérature et les études de cas pour créer une base de connaissances fondamentales sur laquelle s'appuyer. Cela signifie que j'ai vu des centaines de pitch decks, parlé à des centaines de fondateurs et me suis plongé dans la recherche sur des dizaines d'industries. En tant que personne qui s'est formée pour flairer le prochain grand entrepreneur, cela met vraiment en perspective à quel point vous devez vous démarquer en tant que fondateur tout en élevant pour votre propre startup. Les investisseurs recherchent plusieurs facteurs clés en place, mais comment le petit pourcentage de fondateurs qui ont réussi à lever et à sortir fonctionnent-ils, communiquent leur vision et conduisent une entreprise à triompher? En tant que fondateur et investisseur aujourd'hui, les compétences de mon expérience dans la gestion de produits, l'ingénierie logicielle, le leadership et le capital-risque sont la raison pour laquelle j'ai pu créer ma propre startup. L'investissement m'a donné le pouvoir d'apprendre ce qui pourrait pousser un investisseur à investir via la vision que je dépeint dans des pitchs, un pitch deck ou simplement ma marque personnelle.

Bastian: Souvent, lorsque les gens parlent de créer des entreprises axées sur l'inclusion, ils créent des services à la clientèle ou des offres B2B. Qu'est-ce qui vous a amené à vous concentrer sur la création d'un café de spécialité plus accessible et inclusif grâce à Couplet Coffee?

Skolnick: En tant que consommateur de café, je me suis senti comme un étranger pendant très longtemps. Ce n’est que lorsque j’ai passé une grande partie de mon temps à travailler dans des cafés et à bavarder avec des baristas que j’ai appris le café – comment préparer la meilleure tasse à la maison et trouver les grains qui correspondent à mes goûts et à mes préférences en matière de café. Avant cela, mes amis et moi avions l'impression que nous n'étions pas les bienvenus dans les cafés à cause de l'arrogance de l'environnement du café. Après avoir fait mes propres recherches et discuté avec des dizaines de dirigeants de café – des fondateurs de sociétés de café, des dirigeants d'énormes conglomérats de café, des baristas devenus torréfacteurs et des propriétaires de cafés – ils ont tous confirmé mes soupçons: les vendeurs de café de spécialité et les torréfacteurs ciblent actuellement un petit sous-ensemble de personnes, et quittent un marché énorme derrière. Le message qu'ils envoient est que le café de spécialité est destiné aux riches blancs des grandes villes. Pour moi, accessible et inclusif signifie un prix abordable, un coup de main dans le voyage de la découverte du café et du brassage à la maison, ainsi que des grains de café sélectionnés et des équipements qui ont du sens pour vous et vos besoins en tant que buveur de café. Je voulais que quelque chose comme Couplet Coffee existe depuis des années et des années, alors j'ai décidé de résoudre mon propre problème tout en le résolvant pour de nombreux autres dans le processus. Tout le monde mérite de découvrir le meilleur café, et Couplet vise à donner l'impression que vous n'avez pas besoin d'être un riche millénaire blanc dans une grande ville pour y accéder.

Bastian: À 23 ans, vous avez déjà lancé des mouvements, des communautés et des entreprises et exploré de multiples professions et industries. Quels sont vos objectifs futurs?

Skolnick: Tout d’abord et avant tout, je vise à lutter contre les inégalités systémiques dans tous les secteurs dans lesquels je suis impliqué, ainsi que dans ceux que je ne suis pas. Couplet Coffee est un mécanisme pour faire tomber les barrières d'accès à un excellent café, et Bunch of Founders est un mécanisme pour faire tomber les barrières d'accès au capital et de mentorat pour les fondateurs sous-représentés. Je veux continuer à grandir et à développer Couplet et Bunch, tout en lançant et en soutenant d'autres initiatives pour soutenir et élever les étudiants des collèges communautaires, les personnes queer, les personnes de couleur et toute personne rencontrant des difficultés dans leur parcours en entrepreneuriat, en technologie et en éducation. Je veux continuer à investir des capitaux et à injecter des ressources dans des personnes à fort potentiel et sous-financées, et à en faire une opération plus vaste. Je veux non seulement être une ressource, mais un visage pour d'autres comme moi, en particulier pour les personnes queer qui se sentent mal à leur place sur le lieu de travail. Je te vois et je me battrai pour toi.

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