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Le secret du succès durable de l’auteur lauréate du prix Pulitzer, Jane Smiley

Tout dépend du travail. C’est le secret du succès soutenu de Jane Smiley en tant qu’auteur de fiction littéraire. Comme vous le verrez dans cette conversation franche, Smiley a été honorée de recevoir un prix Pulitzer de fiction pour son roman, Un millier d'acres. Elle était heureuse que le livre sur lequel elle se fonde Le Roi Lear, a été transformé en un film avec Michelle Pfeiffer, Jessica Lange et Jennifer Jason Leigh.

Mais la vraie raison pour laquelle le travail de Smiley est aimé par les lecteurs du monde entier est qu’elle se concentre sur l’art de créer et qu’elle ne se laisse pas distraire par les pièges de sa renommée.

Vous allez adorer entendre parler de sa réaction le jour où elle a appris qu’un de ses romans allait être transformé en film. Continuer à lire.

Bruce Weinstein: Lorsque vous parliez Un millier d'acres à l'Université de Californie, Davis, l'intervieweur Jeffrey Callison a demandé: «Étiez-vous du tout nerveux à l'idée de travailler avec l'une des œuvres littéraires les plus célèbres de la littérature mondiale?» Vous avez dit que tous les romanciers regardent de bons livres et disent: «Je peux résoudre ce problème.»

Jane Smiley: Chaque œuvre littéraire longue en particulier a des problèmes ou des erreurs. Si vous êtes romancier, vous remarquez une erreur et vous pensez: «Je pourrais réparer ça.»

L'erreur que l'oncle Bill – j'appelle toujours Shakespeare – a commise avec le roi Lear est que nous n'avons pas pu voir suffisamment le point de vue de Goneril et Regan pour comprendre pourquoi ils se comportent comme ils l'ont fait. Je me suis demandé pourquoi ils auraient une rancune particulière contre leur père. Cela m'a amené à réfléchir à leur relation avec lui.

James Shapiro, dans son grand livre L'année Lear, a écrit que Shakespeare aimait retravailler les pièces et la poésie des autres. Il voyait quelque chose sur scène et je pense qu'il ressentait la même chose… «Cela n'a pas vraiment fonctionné quand nous l'avons vu sur scène il y a cinq ans, et je peux résoudre ce problème. Et c'est ce qu'il a fait. Il y a des romanciers qui font ça aussi.

Weinstein: En parlant de Un millier d'acres, quand il a été mis en développement pour devenir un film, étiez-vous intéressé à écrire le scénario vous-même?

Smiley: Non. J'avais évolué et je n'avais pas l'impression de vraiment savoir comment écrire un film.

Weinstein: Êtes-vous allé à la première du film?

Smiley: Oui. J'ai pensé que c'était agréable. J'aurais joué un rôle différemment et j'aurais Paul Newman comme père. Les femmes qui jouaient les filles étaient très belles, alors je voulais que leur beauté ait sa source dans leur père.

Mais j'avais l'impression que c'était leur affaire, pas la mienne. Vous pouvez les encourager à faire ceci ou cela, mais ce sont eux qui font les choix parce qu'ils connaissent ce monde un peu mieux que vous. Il suffit de lâcher prise et d'espérer le meilleur.

Weinstein: C'est une attitude très généreuse que vous avez envers votre travail. J'écoute le livre audio de Animal d'Hollywood par le scénariste Joe Eszterhas. Il raconte à quel point il était livide lorsque Paul Verhoeven a voulu changer le scénario pour Instinct primaire.

Smiley: C'est pourquoi je ne suis pas scénariste. Je l'ai essayé une fois, et je me souviens avoir parlé à quelqu'un à Hollywood de quelque chose, mais c'était tellement évident pour moi qu'aucun scénariste n'a vraiment de juridiction sur son travail. C'est pourquoi je préfère être romancier. Parce qu'au moins vous pouvez, si l'éditeur veut ceci ou cela, vous pouvez discuter avec l'éditeur à ce sujet.

Weinstein: Alors quand tu écrivais Un millier d'acres, pensiez-vous: "Cela ferait un excellent film."

Smiley: Non.

Weinstein: Peux-tu parler de ce que c'était quand tu as appris que ça allait devenir un film?

Smiley: Dans notre maison du nord du Wisconsin, nous avions un téléphone fixe, et il y avait un de ces très longs cordons. Un jour, mon agent a appelé et a commencé à me dire comment ils allaient faire ce film, nous donner une assez bonne avance et bla, bla, bla.

En attendant, je me promenais dans la cuisine, à la recherche du gâteau d'anniversaire de mon mari, que j'avais laissé sur le dessus du lave-vaisselle. Je cherchais et regardais. Et puis j'ai vu une petite éclaboussure sur le sol et j'ai réalisé que notre Dogue Allemand avait retiré le gâteau d'anniversaire du dessus du lave-vaisselle. Il s'était retourné et avait atterri dans son bol d'eau. [Des rires]

Le gâteau d'anniversaire était un gâchis, et je pensais que c'était un drôle de présage.

Weinstein: Je parie que vous n’avez pas raconté cette histoire lors de la première!

Smiley: Je pense que je l'ai fait. [Sourires]

Weinstein: Et l'autre film réalisé à partir de l'une de vos œuvres, La vie secrète des dentistes [fait à partir de la nouvelle de Smiley, L'ère du deuil]?

Smiley: C'était une expérience totalement différente. Ils ont essentiellement dit qu'il [le réalisateur Alan Rudolph] allait le faire, mais vous n'obtiendrez aucun paiement avant la sortie du film. Ils ne m'ont en aucun cas contacté. Ils m'ont mis hors de la boucle financièrement et de toutes les manières. J'étais en quelque sorte ennuyé par tout ça. Ils ne m'ont même pas envoyé de billet pour le film.

Weinstein: L'AS tu vu?

Smiley: Oui. J'ai acheté mon propre billet, j'ai regardé le film et j'ai pensé: «C'est mieux que le livre.» C'était tellement dynamique. Et ils m'ont finalement envoyé le paiement.

Weinstein: Comment avez-vous appris que vous aviez reçu le prix Pulitzer pour Un millier d'acres?

Smiley: Un type d'un journal local a appelé et a dit: "Avez-vous entendu récemment quelque chose que vous avez trouvé intéressant?" J'ai dit non."

Puis il a dit: «Avez-vous, avez-vous entendu parler du prix Pulitzer?» J'ai dit que non. Puis il a dit: "Eh bien, s'il était vrai que vous aviez remporté le prix Pulitzer, que diriez-vous?" Je ne me souviens plus de ce que j’ai dit et il a raccroché.

J'ai dit à ma fille: «Je pense avoir gagné le prix Pulitzer.» Et j'ai appris plus tard que j'avais.

Weinstein: Comment as-tu célébré?

Smiley: Je ne sais pas, en mangeant le dîner, je suppose que c'était ça.

Weinstein: C'était un gros problème pour vous?

Smiley: Oh ouais, bien sûr, c'était un gros problème, mais tu sais, j'avais des enfants et j'avais du travail à faire. Depuis lors, c'est toujours "l'auteur lauréat du prix Pulitzer" qui précède votre nom. C'est juste trop de battage médiatique.

Weinstein: Changeons un peu de vitesse. Beaucoup, en fait. L'art peut-il nous rendre meilleurs?

Smiley: Oui. Non seulement cela peut, mais c'est le cas. En ce qui concerne la littérature, par exemple, plus vous lisez sur la vie intérieure des autres, plus vous contemplez votre propre vie intérieure. Votre sens de la façon de voir les points de vue des autres personnages grandit également.

Vous devenez donc plus empathique. Pas sympathique, car cela signifie se sentir comme ces personnes, mais empathique signifie voir de leur point de vue. Cela vous rend plus ambivalent et moins critique.

Weinstein: Pouvez-vous donner un exemple?

Smiley: Un de mes auteurs préférés – je l'appelle le roi de l'ambivalence – est Anthony Trollope. Il pesait toujours les conséquences de toute action particulière, quelle qu'elle soit. Ses livres sont donc très complexes sur le plan psychologique.

Il a également demandé à sa femme de lire ses livres. Et si son travail progresse au fil des années, il s'intéresse beaucoup plus à la vie intérieure de ses personnages féminins. Je pense que c'était l'influence de sa femme, parce qu'elle les lisait.

Weinstein: Parfois, lorsque je suis tenté de critiquer quelqu'un, ou si je parle à quelqu'un et qu'il critique quelqu'un, je me souviens du début Gatsby le magnifique, où Nick Carraway parle du conseil que son père lui a donné: «Chaque fois que vous avez envie de critiquer quelqu'un, me dit-il, souvenez-vous simplement que tout le monde n’a pas eu les avantages que vous aviez.»

J'ai lu cela il y a de nombreuses années, mais cela affecte toujours ma perception du monde et la façon dont je traite les gens. Quel roman que vous avez lu il y a longtemps vous affecte aujourd'hui?

Smiley: Orgueil et préjugés vient à l'esprit. Nous ne l'avons pas lu à l'école, je suis désolé de le dire, mais j'ai dû le lire quand j'avais 13 ou 14 ans. À un moment donné de l'histoire, Elizabeth surprend Darcy la dénigrer. Austen observe comment elle s'en remet étape par étape et comment il s'en remet aussi. Ils ont tous deux appris quelque chose.

J'ai lu David Copperfield à peu près au même moment. Il y avait quelque chose dans ce livre, en particulier sur la façon dont Dickens vous fait voir son monde à travers les yeux de David. Cela m'a vraiment touché.

Le dernier roman de Jane Smiley, Perestroïka à Paris, sera publié le 1er décembre par Knopf.

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