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L'histoire entrepreneuriale du terme «  entrepreneur ''

août
14, 2020

4 min de lecture

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Les entrepreneurs sont généralement dépeints comme un groupe d'aventuriers, assidu et aventureux. En effet, «entrepreneur de pompes funèbres» (comme chez quelqu'un qui entreprend), «entreprise» et «aventurier» figuraient parmi les termes utilisés pour désigner les entrepreneurs avant que la langue anglaise n'importe le terme que nous utilisons maintenant du français.

L'entrepreneur: du tricheur au héros

Le terme «entrepreneur» a une histoire intéressante qui, comme la plupart des entreprises entrepreneuriales, comprend un pivot important. L'économiste Mark Thornton a découvert que le terme entrepreneur était à l'origine utilisé exclusivement pour les entrepreneurs du gouvernement. Il s’agissait généralement d’hommes d’affaires qui construisaient pour le gouvernement et avaient donc un flux de revenus connu, tel que déterminé par le contrat du gouvernement, mais à un coût variable et incertain.

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Ces entrepreneurs pouvaient (et ont fait) augmenter leurs bénéfices en utilisant des matériaux et des méthodes de construction moins chers que promis, offrant ainsi une qualité inférieure à celle attendue. En d'autres termes, ils coupent les coins ronds pour un gain personnel. En conséquence, ces entrepreneurs étaient largement connus comme des escrocs et des tricheurs. Ils n'étaient certainement pas respectés.

Cette perception a fondamentalement changé, avec le sens du mot, dans les années 1730. Les recherches de Thornton montrent que le sens du mot a été inversé, du tricheur tentant de tirer le plus de profit possible des revenus fixes au créateur entreprenant qui gère des coûts largement connus mais des revenus inconnus. Ce pivot était l'œuvre d'un seul homme, Richard Cantillon.

Le vrai père de l'économie

Cantillon était un banquier qui avait fait fortune en spéculant sur la Mississippi Company, mais sagement désinvesti avant l'éclatement de la bulle. Ces expériences commerciales ont permis à Cantillon de développer une compréhension formelle de l'économie de marché, et il a développé ses réflexions dans un livre, Essai sur la nature du commerce en général. Il a été publié à titre posthume et anonyme en 1755, produisant la première théorie économique complète connue – près d'un demi-siècle avant celui d'Adam Smith Richesse des nations (1776).

Le livre est significatif car Cantillon développe une théorie de l'entrepreneuriat sur laquelle il construit sa théorie économique. Un article de Chris Brown et Thornton décrit le rôle critique de l’entrepreneur dans la théorie de Cantillon en tant que moteur de la production, du développement et du changement.

La théorie de l’entrepreneuriat de Cantillon a établi un nouveau sens du mot. L'influence de son livre, dont les manuscrits ont été largement diffusés pendant un quart de siècle avant de pouvoir être publié, a changé le sens du mot dans l'esprit du public et a porté le rôle de l'entrepreneur à l'attention des chercheurs.

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On sait, par exemple, que Jean-Baptiste Say, l’économiste français du XIXe siècle, a été fortement influencé par l’œuvre de Cantillon. Smith y fait référence dans Richesse des nations. En raison de sa grande et première influence, l'économiste Murray Rothbard, dans son ouvrage en deux volumes sur l'histoire de l'économie, pensait que Cantillon devait être considéré comme le véritable père de l'économie moderne.

Renverser le mot

L’influence énorme mais récemment redécouverte de l’œuvre de Cantillon a complètement changé le sens du mot et établi notre usage actuel du terme. Plutôt que de voir un entrepreneur comme un tricheur, un entrepreneur est devenu le héros de la création.

Cantillon a défini les entrepreneurs comme toute personne qui entreprend des projets où le coût de production est connu ou peut être facilement estimé, mais dont la demande et donc le prix sont inconnus. Il y a, par conséquent, un élément entrepreneurial dans la plupart ou toutes les entreprises commerciales.

L'entrepreneuriat doit finalement supporter le risque de l'entreprise. Elle doit être héroïque et créative car l'action exige que les coûts d'établissement et de réalisation de la production soient supportés avant que la demande du marché ne soit connue. Dans un sens très réel, Cantillon a reconnu que les entrepreneurs sont dans le métier de créer demain. Que l’activité d’un entrepreneur particulier soit révolutionnaire ou non et perturbe potentiellement le marché, c’est un acte créatif sans lequel l’économie ne peut pas progresser et sans lequel nous ne pouvons pas élever notre niveau de vie.

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La vision extrêmement importante de Cantillon implique également que le client est souverain. Peu importe à quel point l'entrepreneur croit prometteur en sa proposition de valeur, ce n'est que lorsque le client choisit d'acheter que la valeur réelle est révélée. Et c'est sur cela que repose le succès de toute entreprise. Tous les entrepreneurs chevronnés le savent et c'est ce que Cantillon a reconnu il y a trois siècles.

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