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Pris à l'intersection du cancer et de Covid-19, essayant de traverser la tempête

Après que Joy Leath a été diagnostiquée avec un cancer du sein vers la fin de 2019, elle savait qu'elle était prête à se battre pour sa vie.

Tout d'abord, un port a été placé dans sa poitrine. Ensuite, la femme de 47 ans de Chesterfield, en Virginie, a subi des scintigraphies osseuses, des IRM et des échographies cardiaques pour déterminer quelle chimiothérapie elle pourrait recevoir. En raison de sa santé, Leath, une mère de trois enfants, était candidate au genre le plus puissant, connu dans le cercle d'oncologie sous le nom de The Red Devil. Ce qui a suivi était 20 cycles de chimiothérapie intensive répartis sur cinq mois, et en février, elle a été couronnée par une double mastectomie. Elle a finalement fait placer des dilatateurs mammaires dans sa cavité thoracique en préparation d'une future chirurgie de reconstruction.

Ensuite, les deux expanseurs ont été infectés et Covid-19 a atterri aux États-Unis.

"La première chose à laquelle j'ai pensé, c'est que mon traitement contre le cancer pourrait s'arrêter", a déclaré Leath.

Les médecins de Leath ont pu opérer pour empêcher la propagation de l'infection. Dans des circonstances normales, elle passait des jours à l'hôpital à récupérer, surveillée par des médecins. Mais en raison de l'afflux de patients infectés par un coronavirus dans l'établissement, elle a récupéré à la maison.

Alors que le virus se propageait à travers le pays, de nombreux aspects des traitements de Leath ont changé mais ne se sont jamais complètement arrêtés. Mais ses craintes que cela puisse être répercuté par d'autres femmes, diagnostiquées avec un cancer juste avant ou pendant la pandémie.

Kim Decker, 56 ans, de Blackwood, New Jersey, a reçu un diagnostic de cancer du rein de stade quatre le 13 mars. Depuis son diagnostic, elle a subi une immunothérapie seule.

"J'ai pleuré plus au cours des trois derniers mois et demi que je n'ai probablement pleuré toute ma vie", a déclaré Decker.

"La partie la plus difficile à ce sujet est que vous ne pouviez pas être avec votre famille pendant le traitement en raison de l'éloignement social et de la mise en quarantaine."

C'était la même histoire pour Lisa Riales, 59 ans, de New Bern, en Caroline du Nord, et le Dr Reema Jawairia, un gastro-entérologue d'Allentown, en Pennsylvanie. Toutes deux ont reçu un diagnostic de cancer du sein et ont subi une tumorectomie et un traitement sans proches à leurs côtés.

"Même en tant que médecin, cela ne vous prépare pas à être atteint d'un cancer", a déclaré Jawairia.

«Je me suis rendu à mes rendez-vous par moi-même, donc cela a fait des ravages.»

Aux États-Unis, près de 17 millions de personnes vivent avec un cancer, dont beaucoup sont actuellement traitées pour la maladie. Alors que de nombreux médecins et hôpitaux ont continué à traiter des patients cancéreux pendant la pandémie, un grand nombre, en prévision d'une attaque de patients Covid-19, ont subi des chirurgies retardées ou modifiées, de la chimiothérapie et des radiations. De nombreux patients ont également choisi de sauter ou d'annuler leurs rendez-vous de peur d'attraper le virus.

Bien qu'elle ne se sente pas bien, Carlene Lindsay-Jones, 62 ans, de Sterling Heights, Michigan, a retardé sa visite chez le médecin en mars. Quelques semaines plus tard, lorsqu'elle y est finalement allée, un diagnostic accablant lui a été présenté: le cancer du sein.

Les modifications apportées par les hôpitaux et les choix des patients de rester à l'écart des installations médicales en raison de la pandémie pourraient avoir un impact durable sur les taux de cancer et les décès à l'avenir. Dans un éditorial du Science Magazine, Norman Sharpless, directeur du National Cancer Institute, affirme que les États-Unis verront probablement une augmentation de près de 10 000 cas mortels de cancer du sein et colorectal au cours de la prochaine décennie, en plus du million prévu mourir.

"De toute évidence, le report des procédures et le report des soins à la suite de la pandémie étaient prudents à un moment donné, mais la propagation, la durée et les pics futurs de Covid restent flous", a écrit Sharpless. «Cependant, ignorer trop longtemps des conditions mortelles non liées à Covid-19 comme le cancer peut transformer une crise de santé publique en bien d'autres.»

Alors que la pandémie montait, de nombreux médecins ont dû prendre la décision difficile d'évaluer leurs patients pour décider s'ils devaient se faire soigner ou s'il était possible de suspendre leur chimiothérapie ou radiothérapie.

Dr. Jovita Oruwari, un chirurgien mammaire à Saint-Louis, était l'un d'eux.

Elle a été forcée par le système hospitalier pour lequel elle travaillait d'arrêter les chirurgies en mars après avoir initialement été invité à prioriser les patients présentant les cas les plus urgents.

"Les gens qui avaient déjà des chirurgies programmées, j'ai dû les appeler et les annuler", a déclaré Oruwari.

«C'était difficile parce que je suis formée pour traiter et non pour m'arrêter et attendre, il était donc difficile de voir une personne atteinte d'un cancer du sein et de lui dire d'attendre.»

Oruwari effectuait toujours des visites de cabinet pour les patients postopératoires, ou ceux qui avaient des drains ou des problèmes aigus comme des infections d'abcès. Mais sa charge de patient est passée d'environ 20 par jour à cinq en raison d'un nettoyage rigoureux qui devait être fait entre chaque personne.

Oruwari a également commencé à utiliser la télémédecine, qui, selon elle, a contribué à réduire l'arriéré de patients. À la mi-mai, Oruwari faisait de nouveau des chirurgies, avant d'être mis à pied en juin. Son ancien système hospitalier lui a dit qu'en raison de l'impact de Covid-19 sur les finances, ils ne pouvaient pas la payer ainsi que 60 autres médecins.

"J'ai toujours été du genre à dire aux gens d'aller en médecine parce que vous aurez toujours un travail, mais cela a brisé ces pensées et ces sentiments."

Oruwari a depuis trouvé un emploi dans un autre système hospitalier et est de retour à traiter systématiquement les patients, bien qu'avec des modifications et de nouvelles procédures de nettoyage pour assurer la sécurité de tous.

Pendant ce temps, des patients comme Leath et Jawairia ont utilisé les médias sociaux pour partager leurs histoires de cancer pendant la pandémie.

Jawairia utilise Instagram pour partager des informations sur le fait d'être une patiente atteinte d'un cancer du sein avec des informations et des conseils. Dans le même temps, Leath compte plus de 1200 abonnés Facebook sur une page Facebook créée par elle et son mari, appelée TeamJoy, où les gens peuvent suivre son parcours contre le cancer.

"Team Joy a évolué pour devenir un groupe de personnes qui veulent se soutenir et s'encourager les uns les autres", a déclaré Leath.

"Le bonheur est une émotion, mais la joie est un état d'esprit qui, quoi qu'il arrive, tout ira bien."

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